从车和家 SEV 到无人驾驶物流车,新石器讲了怎样的故事?

· Jul 30, 2018

「灰袍巫师 SEV 走了,变身白袍巫师回归」,7 月 3 号,车和家创始人李想在自己的微博上转发一条微博,并配上这句话。

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所谓的「白袍巫师」,其实是一辆无人驾驶物流车,来自名为「新石器」的创业公司。

这辆车第一次公开亮相是在 6 月份的 CES Asia,而在李想发那条微博的转天,也就是 7 月 4 日的百度开发者大会上,它在北京国家会议中心外场进行了动态演示,再接下来,7 月 25 日美团无人配送开放平台发布会上,新石器与美团合作研发,又以一款全新设计的无人驾驶物流概念车示人,成为美团合作伙伴。

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(CES 2018 Asia 上的新石器物流车)

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(百度 AI 开发者大会上的新石器物流车)

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(美团无人配送开放平台发布会上美团新石器共同研发的物流车。图片来源:余恩源)

通过李想的微博以及车子的造型,不难把它和车和家 SEV 联系到一起。但是二者究竟有什么样的关系,新石器又想在无人驾驶物流领域扮演什么角色?SEV-006

在百度开发者大会现场和新石器位于恒通商务园的办公室,我们和创始人、CEO 余恩源聊了两次,试图回答这两个问题。

从做物流效率工具到「无人驾驶主机厂」

对于新石器来说,他们并不应该算是一个「闯入者」,至少从物流角度来说是这样。事实上,余恩源几年以来做的都是「物流领域创新工具」:从快递员掌上终端到快递柜,也曾经尝试过把无人机应用到物流领域。

余恩源说,从 2015 年起他们开始探索怎样提升物流车的效率,之后的两年,他们找了所有能找到的末端物流商用车。最终得出的结论是,不管是把物流车新能源化,还是把物流车和车联网相结合,效率提升都非常有限,除非是把物流车和自动驾驶相结合。

不过,在现有的车辆上加入自动驾驶能力,并不能打造出一个好的产品,所以他们的目标很简单:找到一个能改造成自动驾驶物流车的最好的底盘。

后来,如大家所见,车和家 SEV 成了他们要找的这个「最好的底盘」。不过可能很多人不知道的是,余恩源和李想认识已久。

按照他的说法,新石器的定位是做「末梢物流领域无人驾驶车辆的主机厂」。目前,他们已经有 100 辆无人车在雄安新区和江苏常州的封闭园区内实际运营。

SEV 是基础,但远不是全部

车和家 SEV 的故事想必很多人都不陌生:李想一开始的构想是想做微型载人交通工具,研发历时两年多,产品已经经过多轮测试,在常州有自己的生产线,有年产 15 万辆的能力,可以说只差最终量产。

最终的结果并不理想:因为路权及法律法规的问题,这个项目最终终止。

但是就像李想自己所说,「失去的,我们承认,收获的,也不能视而不见。」车和家在 SEV 项目上投入的所有精力和资源,并不是一无所获,而且不能否认的是,横向来看,SEV 在硬件层面具有非常不错的素质。

既然 SEV 载人会遇到法律法规问题,那如果是载物呢?优势可能会被放大,缺陷也可能会被弥补。DSC02735

这其实就是新石器用 SEV 的底子打造无人驾驶物流车的基本逻辑。简单来说,SEV 并没死,它只是换了种形式存在。

再更深入剖析一下把 SEV 的底盘(确切的说应该是硬件系统)用于无人驾驶物流的合理性:首先,SEV 原本就是按运营需求打造的,另外,它的底盘调教很适合开发无人车,小型的车体设计也符合末端无人配送的要求,可拆卸电池从源头上就解决了运营上的很多难题,比如采用换电模式,就可以省下充电的时间,让车辆持续运营以提升效率,并且不必在软件系统上设计车辆自主返程的充电流程。

至于 SEV 和新石器物流车的准确关系描述,应该是「授权」。车和家把 SEV 的底盘授权给新石器使用,同时也一并把江苏常州工厂的生产线授权给了新石器。用余恩源的话说,车和家让他们省去了两年的车辆开发测试时间成本。公司层面,在车和家的官网上,对于新石器的描述是「由车和家投资孵化」。

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事情大约发生在 2017 年年初。到了下半年,百度 Apollo 就找到了新石器。事实上,当时新石器无人配送车研发出来后其实并不具备无人驾驶能力,但是这个项目也是百度想要做的,所以两者一拍即合,百度的无人驾驶技术就此授权给新石器使用,这又省去了新石器两年左右的自动驾驶系统研发时间。

结果就是,整车从研发到落地一共只用了 7 个月左右的时间。目前实现了封闭的园区内区内的简单运营,以后逐步迭代,慢慢解决在更复杂的场景内的应用问题。

车和家提供车体,百度提供无人驾驶技术,看似新石器在里面扮演的角色只是一个集成商,但其实不完全是。车和家、百度提供了基础资源和供应链,具体的车辆适配开发工作、车型的量产和之后的运营管理还是要新石器自己做,而且,说到底它还是一个物流工具,在这方面,车和家和百度显然不能提供相关经验,但却是新石器的「老本行」。所以,他们才将自己定义为物流领域无人驾驶车辆的主机厂和运营商。微信图片_20180730204813

对于政策法规,余恩源很乐观地认为,从载人变为载物,从有人驾驶变为无人驾驶,政策、路权等问题会明朗很多。

「无人驾驶主机厂」这个说法在此之前并不常见,新石器的路线是自己造车,并且自己进行无人驾驶改造,包括安装车辆所需传感器,以及进行无人驾驶硬件的标定和测试。

相比于传统意义上的「主机厂」,造无人车的主机厂所需要的能力会有一定的不同:常规的生产制造能力是必须的,对于传感器硬件的采购、供应链管理也是必须的,除此之外,他们还得具备对于无人车的运营维护能力。比如余恩源就说到,未来传感器硬件的革新可能就会对新石器的整车产能产生影响。

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新型交通工具的自我修养与伦理道德

目前新石器正式运营的 100 台无人配送车还只能解决很初级的运输问题,余恩源对产品优化的看法是,要先解决 80%的主要问题,剩下 20%非常困难的问题要在之后的一次次迭代中慢慢解决。

新石器的短期目标是在量和质上都有所突破。在量上,要从 100 台向 1000 台迈进,在质上要对产品工艺和生产制造进行改善,因为通过当下 100 台车的真实运营,还是发现了很多问题。

无人配送车作为一种新型的交通工具,它一定要做到至少不会打乱现有的道路秩序,所以余恩源对于车辆的安全性提到了两点:一个是如何保护自己,一个如何保护行人。

保护自己:新石器做了一个远程平行控制系统,实时在后台监控车辆状态,遇到不可控的情况可以及时进行人工干预,目前还是人工监管,后期将更依靠算法的自主决策。特殊情况的触发机制包括不在计划路线运行、车体遭到破坏等等。

保护行人:得益于无人车没有驾驶员的先天优势,车里没有可保护的乘员,所以要保护的是车外的人。余恩源说,在必要情况下,无人车甚至可以选择为保护行人而「自损」。

在无人驾驶物流领域,新石器的定位到底是什么?

美团发布自己的无人配送开放平台,同时也在研究无人配送的相关技术,同时,菜鸟、京东也都在积极布局无人驾驶技术和平台。在末端物流领域,各大巨头已经先后入场,他们有强大的常规物流运营经验、应用需求甚至是算法团队……

那么问题来了:如何理解新石器在无人驾驶+末端物流配送领域里的角色?前面提到,他们既是无人车提供方,又要自己做运营,是否意味着和美团、菜鸟等巨头存在竞争关系?

巨头们都有一个共同的特点:没有造车的基础。所以他们都需要一个真实的车辆硬件来支撑他们的运营和算法,来解决最后几公里的物流配送问题。

新石器将自己定义为物流领域无人驾驶的主机厂,这恰恰能满足他们在硬件上的需求,所以本质上来说,新石器和物流平台并非竞争关系。

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简单说来,新石器与美团、京东们的关系就像丰巢快递柜和各个快递商家的关系,各种需要末端物流配送的企业都可以找新石器合作。

其次,虽然新石器有百度 Apollo 加持的无人驾驶技术,而巨头们也在组建无人驾驶团队进行研发,但在余恩源看来这也并不意味着竞争,「各自的无人驾驶算法和技术,用来满足不同的需求层级」。

另外一个问题是,在末端物流领域,是否会像载人领域一样,出现类似 Waymo 这样的巨头?

余恩源的观点是,末端配送存在于许多场景之下,所以客户相对分散,一家独大有困难,但也不是没有可能。但至于算法团队、主机厂、运营商谁能最终胜出,现在来看似乎还没办法下结论。「一个行业内谁最绕不过,去谁的胜算就更大,比如出行行业就一定绕不过去滴滴。」

小结

当未来自动驾驶和无人驾驶大规模普及时,从事无人车生产制造的厂商也会在其中扮演重要角色。

不过就当下来说,无人驾驶末端物流还是一个新兴领域,还处于初级阶段,新石器的无人配送车仍然需要解决更多场景下的实际运营问题。

但无论如何,SEV 换了一种方式「复活」,皆大欢喜。


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