为了自动驾驶,通用买了一家激光雷达创业公司

· Oct 10, 2017

在自动驾驶领域,大汽车厂商的布局仍在继续。这两天,通用宣布他们收购了一家名为 Strobe 的激光雷达初创公司。

这个消息是由通用旗下的自动驾驶公司 Cruise 的 CEO Kyle Vogt 在一篇博文上透露出来的,这篇发布在 Medium 上的文章,名为「我们如何解决激光雷达问题」。

说句题外话:现在「官宣」的花样真是越来越多了……这位大哥之前还发布了一篇文章,详细解读 Cruise 如何量产出了「真正的全自动驾驶车」,因为 Medium 的影响力,这个文章(或者说是「官宣」)发出来之后,迅速被各大科技媒体跟进报道。

说回激光雷达的事儿。

Vogt 在文章里放出了一个 Strobe 的早期激光雷达原型产品图片:0*Xx3oUlR8DqyKnSZS.

体积非常小,而且并不是我们经常看到的那种可以转的激光雷达。

激光雷达被认为是自动驾驶车的重要传感器之一,它的任务是实时探测车辆周围环境。在 Vogt 看来,目前市面上的激光雷达产品体积大、机械机构复杂,受天气影响较大,而且关键是——贵。这些因素叠加造成的结果是,虽然激光雷达现在已经被应用于自动驾驶原型测试车,但是当把这些技术商业化的时候,就无法避免的面临硬件成本问题。

而 Strobe 正在研发的是「下一代固态激光雷达传感器」。它有两个特点。

一是把传感器芯~片~化了,也就是把原本复杂的机械机构进行简化,因此可以大幅降低激光雷达的成本,至于具体数字,Vogt 透露是可以降低 99%的成本。

第二个特点。这家公司的名字「Strobe」,有闪光、频闪的意思,这实际上就是他们的技术路线与众不同之处。目前可供参考的技术相关信息不多,但是在 Strobe 的官网上,针对他们的激光雷达,列举了如下一些技术特点:

meets the required situational awareness for all levels of autonomous operation
provides one-pulse doppler for faster decision making
practically suited to meet chip scale fabrication requirements for the automotive market
single lasewr-detector pair for each unit
inherently low latency meets and exceeds safety requirements
fundamentally immune to interference
wide dynamic range to see objects in the shade next to bright sunshine
number of pixels and field of view is controllable in real time to zoom the resolution

我们猜测,这可能和另一家名为 Blackmore 的公司所采用的技术路线类似。Blackmore 的雷达属于调频连续波(FMCW)激光雷达,不使用主流激光雷达所采用的飞行时间法(Time of Flight, ToF),而是通过测量反射波的频率改变来测距,好处是有更高的精度,并且不受雾、雨雪、灰尘影响。

其实整个激光雷达领域都在做的一件事就是降成本,推出廉价的激光雷达。有的通过技术,有的通过规模化。比如行业巨头 Velodyne,他们在美国圣何塞新建了工厂,可以实现全自动生产激光雷达,规划年产能百万台。对于这个领域的创业公司来说,如果不能在规模化上有所突破,就只能从技术上寻找突破口了。

Strobe 的团队规模并不大。根据外媒的报道,这个公司只有十几名员工,被收购之后,这些人会并入 Cruise 的团队。那么,为什么通用看上了他们呢?1*9xIC-CL6yZGv9V2YFIIUqw

可能还是为了寻求在激光雷达这个硬件上的控制权和自主权,不被供应商所牵制,同时又有一些降低成本的考虑。毕竟,通用旗下的 Cruise 已经开始「量产」自动驾驶车,并且推出了名为「Cruise Anywhere」的无人车共享服务。因此,他们对于激光雷达产品是有大批量需求的。而从长远来说,作为一家致力于发展自动驾驶的整车厂,手里握有一个能生产关键传感器的公司,不管是自己用还是卖给别人,怎么看都没什么坏处。

看看行业里其他人的玩法:百度投资 Velodyne、谷歌 Waymo 开始自己研发激光雷达、一级供应商德尔福接连投资了两家激光雷达公司 Quanergy 和 Innoviz……大家都想意识到了控制激光雷达这一硬件的重要性。

通用的优势在于资源强大,如果 Strobe 真的如他们所说在技术上有所颠覆的话,并入通用之后,就可以让他们加速产品的研发和量产,然后成为激光雷达领域的一匹黑马也不是没可能。

现在再来看通用的自动驾驶布局,他们收购了 Cruise,收购了 Strobe,同时自己还有了自动驾驶运营平台,实现了软件(技术)+硬件+平台的全方位涉及。

当然,对于 Strobe 这一块来说,最关键的还是技术。


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